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Tecnologías del PET

Tecnología de transformación del PET

El PET habitualmente se transforma mediante procesos de inyección-estirado-soplado con el objeto de producir «cuerpos huecos» o bien mediante procesos de termoformado si lo que se trata de producir es lámina y por lo tanto envases «planos».

En menor grado el PET también puede ser sometido a procesos de extrusión y de inyección pura requiriendo en estos casos generalmente variedades de PET modificado químicamente.

Durante los procesos más comunes indicados en el párrafo anterior, las moléculas del polímero se biorientan en dos direcciones distintas. En el caso de los envases la orientación tiene lugar según una dirección longitudinal, paralela al eje del envase, y según una dirección transversal al mismo. Es precisamente esta propiedad, conocida como biorientación, la que confiere el PET una elevada resistencia mecánica, lo que unido a su transparencia, hace que resulte un material idóneo para el envasado de productos líquidos. En el caso de los envases obtenidos por termoformado la lámina presenta una estructura reticular casi perfecta que además de su resistencia y baja permeabilidad dota al envase de una gran transparencia.

Industria de la transformación del PET

Los primeros envases de PET aparecen en el mercado español en 1979-80. Desde su aparición hasta nuestros días el envase ha supuesto una revolución en el mercado y se ha convertido en el envase ideal para la distribución moderna.

Así de esta forma el PET se ha convertido en el envase mayoritario en el mercado de la bebidas refrescantes, en las aguas minerales, en el aceite comestible y en el mundo de los detergentes. Igualmente hoy está desarrollando otros mercados tales como alimentación (láminas para barquetas, envases de salsas…), farmacia, cosmética, licores, etc.

Distintos estudios han demostrado que el envase de PET es muy competitivo en el consumo de energía y en la generación de residuos en comparación con otros materiales.

Igualmente el PET tiene una gran versatilidad tecnológica y dependiente del producto a envasar, de las condiciones del mercado (climatología, temperatura, humedad, nivel de automatización y de la calidad del envasado, condiciones de almacenamiento…) y de su diseño, permite optimizar el peso del envase y adecuarlo a las necesidades requeridas.

La tecnología de producción de envases ha permitido esta optimización en el peso de los envases sin detrimento de poner en el mercado una amplia colección de diseños atractivamente comerciales.

Optimización Tecnológica
Vol. (l.) Evolución del peso (gr.)
MERCADO 1980-1990 1990-2000 2000-2019 comentario
Refrescos 2,0 69-64 57-52 48-39 en el límite tecnológico

de la mejora actual

1,5 57-50 48-44 44-32
1,0 42-36 36-29
0,5 26-23 23-18,5
Agua Mineral 2,0 51-48 37-26,5 en el límite tecnológico

de la mejora actual

1,5 36-32 27-22
0,5 25-23 17,5-11,5
0,3 17-15 13,5-9,5
Aceite Comest. 5,0 110-105 100-64 en el límite tecnológico

de la mejoraactual

1,0 34-31 29-26 27-24

En los sectores relevantes se ha alcanzado ya el límite y no tiene sentido pensemos en nuevas optimizaciones del peso.

Evolución de materiales constituyentes o relacionados con el envase
1980-1990 1990-2000 2000-2019 evolución
boca d 38 mm – d 28 mm d 28 mm Diseño optimizado.

Reducción 56 % de peso

Tapón Metal / HDPE 5 gr. reducción de 3  a 1,3 gr. 1,7 gr menos
base cup HDPE, 20 gr eliminación de la base
Etiqueta – papel con cola caliente – papel con cola soluble en agua – PP con poca cola – HDPE retractil – princ. PET
packaging – HDPE, caja 2,5 Kg – bandeja cartón + film HDPE/PVC – princ.film PET
Barrera – Nylon, EVOH, sílice, carbono. – materiales complejos

en bajas cantidades

De una forma global podemos destacar, dentro de este apartado :

  • Desaparición del base-cup y sustitución por un fondo petaloide.
  • Política de homogeneización de materiales que completan el envase de forma que el tapón, la etiqueta, el embalaje externo sea básicamente de PET o de materiales compatibles con el PET. Este proceso actualmente en desarrollo supone un esfuerzo tecnológico relevante y una actualización de equipos y maquinarias.
  • La sustitución de otros materiales de embalaje por el PET va a tener un doble efecto:
    • Sustitución de otros materiales complejos o combinaciones de materiales y una reducción fundamental en el caso de sustitución del vidrio.
    • Combinación del PET con pequeñas cantidades de otros materiales barrera lo cual añade una complejidad especial al reciclado del PET. Tecnológicamente los procesos de reciclado de estos materiales están desarrollados y algunos de ellos – los industrialmente más comunes – se encuentran ya en fase industrial.

Impacto en la logística / distribución

  • Debido a su ligereza, un camión puede transportar, en el caso de sustitución del vidrio, un «60% más de contenido y un 80% menos de envase», lo que supone un ahorro en combustible y la consiguiente contaminación atmosférica del 10%.
  • El balance energético en la fabricación del envase es ampliamente favorable al PET frente a otros materiales que tienen puntos de fusión, reblandecimiento, corte …. muy superiores.
  • El soplado de los envases suele hacerse como una unidad más en la línea de envasado suponiendo un ahorro energético absoluto ya que evita el transporte de envase vacío.
  • La manipulación del producto envasado en los almacenes de la los mayoristas, distribuidores y despacho al público ses implifica enormemente lo que supone igualmente un gran ahorro energético.
  • En 2019 la demanda de PET en Europa fue de 3,6 millones de toneladas, de las cuales un 85% se utilizó  para fabricar botellas y envases termoconformados (bandejas, blister) entre otras aplicaciones como material para uso en medicina, fotografía, laminas para audio y video, flejes…
  • Entre las aplicaciones más comunes de estas botellas hay que destacar el envasado de bebidas carbónicas, aguas minerales, aceites comestibles, vinagre, zumos, tés, bebidas isotónicas, detergentes y artículos de limpieza, productos cosméticos, salsas y otros alimentos, productos farmacéuticos, etc.

Con relación a la cadena de transformación industrial y si analizamos someramente la situación en el mercado nacional, podemos indicar:

  • Producción de resina de PET. En 2018 se exportaron 307 kt (miles de toneladas), de un total de 525 kt producidas. Las importaciones de PET ascendieron a 98 kt.
  • Equipos de transformación de PET. Aunque la mayor parte de los equipos de transformación son de importación, se ha desarrollado una industria nacional de proveedores de equipos relevante. Podemos estimar que el 10 % de la capacidad instalada de producción de envases es nacional.
  • Fabricantes de envases de PET El sector empresarial fabricante de envases de PET se inicio con regularidad en España hace 35 años.

La oferta de envases se ha diversificado de la inicial de botellas a envases termoconformados, bandejas, sobres, flejes, bolsas y film para etiquetas.

  • Envasadores / transformadores en PET La evolución tecnológica del envase con la aparición del pie «petaloide» frente al inicial de fondo esférico que demandaba el uso de un «base cup» de HDPA encolado al PET, así como el aumento de capacidad de producción de las sopladoras y termoconformadoras de envases , ha supuesto un desarrollo fundamental en el mercado de este material.Dicha evolución ha permitido que lo habitual sea encontrar en la cabecera de las líneas de envasado, equipos, generalmente de soplado que permiten producir botellas de PET en línea a partir de preformas suministradas desde el exterior. Como alternativa a estos equipos de soplado en línea, existen máquinas integradas que, igualmente ubicadas en línea o bien contra silo, producen envases a partir de la resina de PET. Esta versatilidad industrial hace que en general los propios envasadores se hayan convertido en los mayores productores de envases apoyados desde el exterior por los suministradores de resina de PET o por fabricantes de preformas.
  • Recicladores de PET. A partir de 1998 se comienza a desarrollar la industria del reciclado coincidiendo con la puesta a disposición del mercado de las primeras balas de botellas provenientes de las primeras plantas de selección.Hasta nuestros días se ha producido un desarrollo industrial muy relevante dentro del mundo del reciclado.
  • Las posteriores normativas Europeas y especialmente el Reglamento CE 282/2008 y la reciente Directiva UE 2019/904, representa un hito en el desarrollo del mercado de PET reciclado (rPET), al darle carácter de materia prima obligada para la fabricación de envases, que la nueva normativa obliga a incorporar en un 25% a partir del año 2025 y de un 30% desde 2030, (se hará extensible en esa fecha a otros materiales plásticos para envases.